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💫Último mes de la gira de Cassini por Saturno

NASA cuenta atrás mes final de la gira de Cassini de Saturno

15 de agosto de 2017 Stephen Clark


Concepto del artista de la nave Cassini durante una de las cinco inmersiones de la misión en las capas más altas de la atmósfera de Saturno antes de que la misión termine el 15 de septiembre. Crédito: NASA / JPL-Caltech

El orbitador de la NASA navegó a través de los fríos confines de la atmósfera de Saturno sin problemas el lunes, realizando la primera de cinco oscilaciones más cercanas al planeta que cualquier nave espacial anterior antes de una inmersión final el 15 de septiembre para terminar la misión de casi 20 años.

La nave espacial impulsada por plutonio hizo su cepillo más cercano a Saturno todavía, lo suficientemente cerca como para requerir la activación de sus propulsores de cohetes químicos para mantenerlo estable.

Cassini normalmente utiliza ruedas giratorias de tipo giroscópico enterradas dentro de la nave espacial para controlar su orientación con cambios de momento, pero los ingenieros no estaban seguros de que las ruedas fueran lo suficientemente fuertes como para contrarrestar las fuerzas aerodinámicas cuando el orbitador atravesaba la atmósfera exterior de Saturno.

La nave espacial se acercó más a Saturno alrededor de las 0422 GMT (12:22 am EDT) y Cassini transmitió una señal de radio casi 24 horas después confirmando que sobrevivió al sobrevuelo. La NASA anunció el martes que la primera de cinco inmersiones en la atmósfera de Saturno fue exitosa.

Cassini había utilizado sus propulsores de cohetes durante muchos de los voladores de la nave de Titán, la luna más grande de Saturno, que tiene su propia atmósfera densa.

"Los flybys de Titania de Cassini nos prepararon para estos rápidos pasos a través de la atmósfera superior de Saturno", dijo Earl Maize, gerente de proyecto de Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, antes del vuelo del lunes. "Gracias a nuestra experiencia pasada, el equipo confía en que entendemos cómo se comportará la nave espacial en las densidades atmosféricas que nuestros modelos predicen".

La nave espacial se elevará a menos de 1,770 kilómetros por encima de las nubes de Saturno en cada una de sus últimas cinco órbitas y luego saltará en espiral más allá de los anillos para hacer sucesivos lazos en forma de huevo alrededor del planeta.

Hecho en su mayor parte de hidrógeno y helio, la atmósfera de saturno de la niebla de oro se sienta por encima de denso núcleo interno los científicos creen que está hecha de roca y hielo. Uno de los objetivos principales de los últimos meses de Cassini es hacer mediciones de la gravedad de Saturno y campos magnéticos, datos que podrían hacer una estimación del tamaño del núcleo.


La cámara a bordo de Cassini tomó esta imagen de Saturno el 12 de agosto. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Instituto de Ciencias Espaciales

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