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💫¿El impacto de asteroides explica los misterios marcianos?

El impacto de un asteroide masivo podría explicar los misterios geológicos marcianos

Fuente: Universidad de Colorado en Boulder

Resumen: Un impacto colosal con un asteroide grande temprano en la historia de Marte puede haber arrancado un trozo del hemisferio norte y haber dejado un legado de elementos metálicos en el interior del planeta. El accidente también creó un anillo de escombros rocosos alrededor de Marte que puede haber agrupado más tarde juntos para formar sus lunas, Phobos y Deimos.


     
HISTORIA COMPLETA

Mosaico de los Valles Marineris hemisferio de Marte proyectado en punto de vista, una visión similar a la que se vería de una nave espacial.
Crédito: NASA
El origen y la naturaleza de Marte es misterioso. Tiene hemisferios geológicamente distintos, con tierras bajas lisas en el norte y cratered, terreno de alta elevación en el sur. El planeta rojo también tiene dos pequeñas lunas oblongas de forma extraña y una composición que lo diferencia de la de la Tierra.

Una nueva investigación por el profesor Stephen Boulder de la Universidad de Colorado Stephen Mojzsis esboza una causa probable de estas características misteriosas de Marte: un impacto colosal con un asteroide grande temprano en la historia del planeta. Este asteroide - aproximadamente del tamaño de Ceres, uno de los asteroides más grandes del Sistema Solar - rompió en Marte, arrancó un fragmento del hemisferio norte y dejó atrás un legado de elementos metálicos en el interior del planeta. El accidente también creó un anillo de escombros rocosos alrededor de Marte que puede haber agrupado más tarde juntos para formar sus lunas, Phobos y Deimos.

El estudio apareció en línea en la revista Geophysical Research Letters, una publicación de la Unión Geofísica Americana, en junio.

"Hemos demostrado en este documento - que a partir de la dinámica y de la geoquímica - que podríamos explicar estas tres características únicas de Marte", dijo Mojzsis, profesor en CU Boulder del Departamento de Ciencias Geológicas. "Esta solución es elegante, en el sentido de que resuelve tres problemas interesantes y sobresalientes sobre cómo llegó a ser Marte".

Los astrónomos se han preguntado durante mucho tiempo sobre estas características. Hace más de 30 años, los científicos propusieron un gran impacto de asteroides para explicar las elevaciones dispares de los hemisferios norte y sur de Marte; la teoría se conoció como la "hipótesis de impacto único". Otros científicos han sugerido que la erosión, la tectónica de placas o los antiguos océanos podrían haber esculpido los distintos paisajes. El apoyo a la hipótesis de impacto único ha crecido en los últimos años, apoyado por simulaciones por computadora de impactos gigantes.

Mojzsis pensó que al estudiar el inventario de elementos metálicos de Marte, podría ser capaz de comprender mejor sus misterios. Se unió a Ramón Brasser, un astrónomo del Instituto de Ciencias de la Tierra y la Vida en el Instituto Tecnológico de Tokio en Japón, para investigar.

El equipo estudió muestras de meteoritos marcianos y se dio cuenta de que una sobreabundancia de metales raros -como platino, osmio e iridio- en el manto del planeta requería una explicación. Estos elementos son normalmente capturados en los núcleos metálicos de los mundos rocosos, y su existencia insinuó que Marte había sido atacado por asteroides a lo largo de su historia temprana. Al modelar cómo un objeto grande como un asteroide habría dejado atrás tales elementos, Mojzsis y Brasser exploraron la probabilidad de que un impacto colosal pudiera explicar este inventario de metales.

Los dos científicos calcularon primero la cantidad de estos elementos de los meteoritos marcianos y dedujeron que los metales representan alrededor del 0,8 por ciento de la masa de Marte. Luego, utilizaron simulaciones de impacto con asteroides de diferentes tamaños que atacaban a Marte para ver qué tamaño de asteroide acumulaba los metales a la tasa que esperaban en el sistema solar temprano.

Basándose en su análisis, los metales de Marte se explican mejor por una colisión masiva de meteoritos hace unos 4,43 mil millones de años, seguida por una larga historia de impactos menores. En sus simulaciones de computadora, un impacto por un asteroide por lo menos 1.200 kilómetros (745 millas) a través era necesario depositar bastante de los elementos. Un impacto de este tamaño también podría haber cambiado enormemente la corteza de Marte, creando sus hemisferios distintivos.

De hecho, dijo Mojzsis, la corteza del hemisferio norte parece ser algo más joven que las antiguas tierras altas del sur, lo que estaría de acuerdo con sus hallazgos.

"La parte sorprendente es qué tan bien encaja en nuestra comprensión de la dinámica de la formación del planeta", dijo Mojzsis, refiriéndose al impacto teórico. "Un evento de impacto tan grande se ajusta elegantemente a lo que entendemos desde ese momento formativo".

Tal impacto también se espera que haya generado un anillo de material alrededor de Marte que más tarde se fusionó en Phobos y Deimos; esto explica en parte por qué esas lunas están hechas de una mezcla de material nativo y no marciano.

En el futuro, Mojzsis utilizará la colección de meteoritos marcianos de CU Boulder para comprender mejor la mineralogía de Marte y lo que nos puede decir sobre un posible impacto de asteroides. Tal impacto debería haber creado inicialmente montones irregulares de material de asteroide y roca marciana nativa

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