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💫Cassini cumple su fin

Cassini cumple su fin

Un capítulo en la exploración del sistema solar externo termina. Con suerte, algún día se reanudará.

Por John Wenz | Publicado: viernes 15 de septiembre de 2017



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La nave espacial Cassini entró en la atmósfera de Saturno temprano esta mañana, después de más de una década explorando el planeta y su sistema de anillos y lunas.

NASA / JPL-Caltech

Hace apenas 20 años, la nave Cassini partió hacia Saturno. Hoy, fue destruido intencionalmente en la atmósfera de Saturno para preservar dos lunas potencialmente habitables.

El lanzamiento del 15 de octubre de 1997 marcó la continuación del primer reconocimiento de esos mundos por parte de los programas de Pioneer y Voyager. En ese momento, existían algunas preocupaciones sobre los generadores termoeléctricos de radioisótopos (RTG) de la nave espacial que volvían a entrar a la atmósfera de la Tierra si algo salía mal durante una asistencia programada por gravedad en 1999.



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El viaje de Cassini a Saturno incluyó dos sobrevuelos de Venus, un sobrevuelo de la Tierra y un último empujón de Júpiter durante un sobrevuelo del planeta más grande de nuestro sistema solar antes de que la nave llegara finalmente a Saturno en 2004.

Laboratorio de Propulsión Jet / NASA - Caltech

Tomó dos sobrevuelos de Venus y un impulso final de la Tierra para obtener la nave espacial masiva, que había sido lanzada a bordo de un escaso Titán IV Centauro, en la trayectoria que necesitaba para su viaje de siete años hacia Saturno. En 2000, pasó por un pequeño asteroide llamado 2685 Masursky, que reveló el cuerpo del cinturón principal de 9-12 millas (15-20 kilómetros) en su camino. Un impulso final de Júpiter más tarde ese año le dio a Cassini lo que necesitaba para llegar a Saturno en 2004.


Cassini tomó esta foto de Júpiter y su luna Io cuando pasó el planeta gigante a una distancia de 10 millones de kilómetros.

Equipo de imágenes de Cassini, SSI, JPL, ESA, NASA

La nave llegó en junio de 2004 y se insertó en órbita en julio. En diciembre de 2004, dejó caer la sonda Hugyens cerca de Titán; la luna finalmente capturó la sonda y la arrastró a su densa atmósfera en enero de 2005 y estudió la bizarra luna del tamaño de un planeta.

A partir de ahí, detalla 24 de las 62 lunas de Saturno (algunas de las cuales detectó por primera vez), descubrió nuevos anillos, encontró evidencia de al menos tres mundos oceánicos, vio géiseres en Encelado (confirmando sospecha de actividad geológica) y devolvió algunos de las imágenes más bellas de cualquier nave espacial. También tomó algunas imágenes de nuestro propio planeta y la luna, ampliando nuestra pequeñez en el gran esquema del universo.


Tomado el 13 de septiembre, esta imagen de los anillos de Saturno es una de las últimas fotos jamás tomadas por Cassini.

NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

Pérdida de señal

Esta mañana, la confirmación del final de la larga misión de Cassini llegó a las 11:55 UTC, o a las 4:55 a.m. PDT. La última señal de la nave espacial fue recibida en Canberra, Australia, que había girado para enfrentar a Saturno cuando la nave espacial se sumergió en la atmósfera del planeta. El final de Cassini llegó en realidad 83 minutos antes de la pérdida de señal, ya que había tomado más de una hora para que la señal llegara a la Tierra desde Saturno, a 870 millones de millas (1.400 millones de km) de distancia.


NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute


Estas son las últimas imágenes tomadas por Cassini, que muestran su sitio de impacto en Saturno. Muestran el lado nocturno del planeta desde 394,000 millas (634,000 km) de distancia. Las imágenes fueron tomadas a las 19:59 UTC del 14 de septiembre.


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