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💫El primer píxel de un selfie galáctico

El primer píxel de un selfie galáctico

Los astrónomos casi han duplicado el récord anterior para una medición de distancia dentro de nuestra galaxia, allanando el camino para un mapa galáctico completo.

Por Jake Parks | Publicada: Jueves 12 de Octubre de 2017



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Los astrónomos midieron la distancia a una región formadora de estrellas con el nombre pegajoso G007.47 + 00.05, localizado a más de 66.000 años luz de distancia en el brazo espiral Scutum-Centaurus.

Bill Saxton, NRAO / AUI / NSF; Robert Hurt, de la NASA

No podemos ver la Vía Láctea como hacemos otras galaxias, y eso es porque vivimos dentro de ella. Aunque podemos mirar a lo largo de su borde mientras está incrustado en su disco, no podemos ver lo que parece ser cara a cara. Esto es realmente molesto para los astrónomos, y similar a un cartógrafo que quiere hacer un mapa de su barrio, pero está atrapado en su casa.

En un estudio publicado hoy en Science, un equipo de investigadores midió directamente la distancia a una región formadora de estrellas en el lado lejano de la Vía Láctea, rompiendo el registro anterior para una medición de distancia directa dentro de nuestra galaxia. Según el autor principal del estudio, Alberto Sanna, del Instituto Max-Planck de Radioastronomía (MPIfr), "esto significa que, usando el VLBA, ahora podemos correlacionar con precisión toda la extensión de nuestra galaxia".

Los intentos anteriores de observar y mapear con precisión el lado opuesto de la Vía Láctea han fracasado principalmente debido al polvo interstelar entrelazado en el plano galáctico, que impide que la luz óptica llegue hasta nosotros. Pero, a diferencia de la luz óptica, las ondas de radio pueden pasar sin obstáculos a través del polvo interestelar.

Para este estudio, los investigadores utilizaron la Fundación Nacional de Ciencias de la Línea de base muy larga (VLBA) para tomar observaciones en longitudes de onda de radio. El VLBA no es sólo un telescopio, sino más bien 10 antenas de radio de 82 pies (25 metros) idénticas repartidas por Norteamérica, Hawai y el Caribe. Cuando se unen entre sí, estas antenas forman un interferómetro masivo con una línea de base de casi 5.000 millas (8.000 kilómetros), dando al VLBA suficiente poder de resolución para detectar una pelota de béisbol en la Luna.


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Las 10 antenas de radio telescopio que componen el Very Long Baseline Array (VLBA) están repartidas por Norteamérica, Hawai y el Caribe, que abarca más de 5.000 millas. Funcionando como un interferómetro gigante, VLBA proporciona la visión más nítida de cualquier telescopio en la Tierra o en el espacio.

NRAO / AUI; Proyecto SeaWiFS; NASA / GSFC; ORBIMAGE

Entre 2014 y 2015, el equipo utilizó VLBA para tomar observaciones de radio de una región de formación de estrellas de gran masa denominada G007.47 + 00.05, ubicada en el lado opuesto de nuestra galaxia. Dentro de las regiones activas de formación de estrellas, las moléculas de agua y metanol funcionan como amplificadores de ondas de radio llamados masers - el equivalente de radio de los láseres para la luz visual.

"La Vía Láctea tiene cientos de esas regiones formadoras de estrellas que incluyen masers, por lo que tenemos un montón de 'mileposts' para utilizar en nuestro proyecto de cartografía", dijo Karl Menten de MPIfR. -Pero éste es especial. Estamos mirando todo el camino a través de la Vía Láctea, más allá de su centro, hacia el otro lado. "

El equipo utilizó una técnica llamada paralaje trigonométrico para medir una distancia de 66.000 años luz a G007.47 + 00.05, localizada en el brazo espiral Scutum-Centaurus. El récord anterior para una medición de paralaje fue de unos 36.000 años luz.

La paralaje trigonométrica se basa en el hecho de que la posición aparente de un objeto depende tanto del ángulo desde el que se ve desde, como de la distancia entre usted y el objeto. Por ejemplo, ponga su pulgar en frente de su nariz y cierre un ojo mientras lo mira. Ahora prueba con el otro ojo. ¿Ves cuánto parece moverse el fondo? Cuanto más lejos esté su pulgar de su nariz, menos parecerá cambiar entre los puntos de vista.

MilkyWayparallax


Los investigadores pueden determinar la distancia a una estrella u objeto usando una técnica llamada paralaje trigonométrico, que mide cómo la posición aparente de un objetivo se desplaza ligeramente cuando se ve desde extremos opuestos de la órbita de la Tierra.

Bill Saxton, NRAO / AUI / NSF

Al igual que cerrar un ojo u otro, los astrónomos pueden tomar dos observaciones separadas de un objeto celeste desde lados opuestos de la órbita de la Tierra alrededor del Sol. Esto hace que el objeto aparezca desplazarse contra el cielo de fondo. Y luego usando la trigonometría simple, los astrónomos pueden calcular directamente la distancia al objeto.

A pesar de la medición de la distancia récord, Mark Reid del Centro Harvard-Smithsonian para la Astrofísica (CFA) advierte que todavía tomará tiempo para que los astrónomos recopilen datos suficientes para un mapa completo de la Vía Láctea. "Dentro de los próximos 10 años, deberíamos tener una imagen bastante completa", dijo.

Aunque 10 años parece un largo tiempo para esperar, tenga en cuenta cuánto tiempo le tomó a los exploradores europeos a la carta con precisión las Américas, y que estaba a sólo un océano de distancia. Ahora, los astrónomos están intentando trazar nuestra galaxia, un vasto continente cósmico que se extiende por 100.000 años luz y está envuelto en polvo interestelar.

Diez años me parece razonable.

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