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💫Encontrar el océano global de Ceres

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Encontrar el océano global de Ceres
El único planeta enano del sistema solar interior probablemente alguna vez albergaba un océano entero, ahora encerrado en su corteza.

Por Alison Klesman | Publicado: lunes, 30 de octubre de 2017



Ceres es el único planeta enano en el sistema solar interior. Mostrados en color falso, las diferencias de color aquí resaltan las diferencias en la composición de la superficie.

NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA
La misión Dawn de la NASA continúa revelando el intrigante pasado de Ceres, el planeta enano del tamaño de Texas que reside en el cinturón principal de asteroides. Ahora, dos nuevos estudios están profundizando aún más en la historia del mundo potencialmente rica en agua. Un estudio encontró que la corteza de Ceres contiene materiales como el hielo y las sales que han sufrido una actividad geológica pasada y posiblemente reciente; otro identificó una capa de material relativamente suave y maleable justo debajo de la corteza externa dura. Ambos señalan la posibilidad de un océano global en el pasado de Ceres, e incluso los restos de ese océano bajo la superficie de hoy.

"Cada vez más, estamos aprendiendo que Ceres es un mundo complejo y dinámico que puede haber albergado una gran cantidad de agua líquida en el pasado, y aún puede tener algo subterráneo", dijo Julie Castillo-Rogez del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA. en Pasadena, California, en un comunicado de prensa. Castillo-Rogez es un científico del proyecto Dawn y coautor de los estudios recientes.

Anomalías de gravedad
Recopilar datos sobre la composición de Ceres es difícil: la nave espacial Dawn no está diseñada para aterrizar en el planeta enano, por lo que las mediciones de su gravedad se traducen en información de composición. Esto se logra estudiando pequeñas variaciones en la órbita de Dawn a medida que rodea el mundo; estas variaciones pueden asociarse con características específicas sobre o debajo de la superficie de Ceres: "anomalías de gravedad".

El primer estudio reciente de Ceres, publicado en el Journal of Geophysical Research y dirigido por Anton Ermakov de JPL, encontró que "Ceres tiene una gran cantidad de anomalías gravitacionales asociadas con características geológicas sobresalientes", dijo. Muchas de estas características, como los cráteres Occator, Kerwan y Yalode y la montaña Ahuna Mons, se asocian con el crioolcanismo y sus efectos, destacando la importancia de dicha actividad geológica en la configuración del mundo pequeño.

Además, los datos indican que la corteza de Ceres tiene una densidad baja más similar al hielo que la roca. Sin embargo, la corteza de Ceres también es relativamente difícil, por lo que plantea la pregunta: ¿cómo pueden ser ambas cosas?



El campo de gravedad de Ceres, que se muestra en color falso, contiene "anomalías" asociadas con las características de la superficie. En este mapa, el rojo indica una atracción gravitacional más fuerte de lo esperado, azul menos de lo esperado.
NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Difícil pero ligero
Esta pregunta es respondida por un segundo estudio, dirigido por Roger Fu en la Universidad de Harvard en Cambridge, Massachusetts, y publicado en Earth and Planetary Science Letters. En este estudio, los investigadores observaron la topografía del planeta enano para proporcionar pistas sobre su composición.

Al modelar la forma en que la topografía de Ceres ha cambiado con el tiempo, concluyeron que la corteza contiene hielo, sales y rocas. También contiene hidrato de clatrato: un sólido a base de agua que es esencialmente una molécula de gas encerrada dentro de un "recipiente" formado por moléculas de agua. Los hidratos de clatrato son mucho más fuertes que el hielo de agua, y aún así tienen una baja densidad, exactamente como la corteza de Ceres.

Las investigaciones también creen que Ceres una vez tuvo características mucho más pronunciadas y pronunciadas, que desde entonces han sido aplastadas. Este aplanamiento se debe a una capa deformable justo debajo de la corteza dura, y esa deformabilidad, según los investigadores, probablemente provenga de la presencia de al menos algo de agua líquida. Ese líquido es solo el residuo de lo que podría haber sido un océano alguna vez global, la mayoría (pero no todos) de los cuales ahora están congelados en la corteza.

Estos hallazgos apuntan al agua líquida en el pasado y el presente de Ceres, una imagen consistente con modelos que muestran que el planeta enano todavía contiene líquido de ese océano, en el fondo. Las observaciones en curso de Dawn continúan respaldando estos modelos, ayudándonos a reconstruir la historia de este mundo único del sistema solar.

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