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💫La misión Dawn de la NASA se prepara para ver de cerca a Ceres

La misión Dawn de la NASA se prepara para ver de cerca a Ceres

20 de octubre de 2017 Stephen Clark



Este concepto de artista muestra la nave espacial Dawn de la NASA sobre el planeta enano Ceres, como se ve en las imágenes de la misión. Créditos: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

La nave espacial Dawn de la NASA permanecerá en Ceres durante el resto de su misión, acercándose más al residente más grande del cinturón de asteroides que nunca antes para obtener nuevas mediciones de hielo, sales y una tenue atmósfera intermitente detectada alrededor del planeta enano, anunció la agencia espacial el jueves.

La sonda de energía solar, construida por Orbital ATK, permanecerá en una órbita estable alrededor de Ceres una vez que se agote el combustible de hidrazina el próximo año, asegurando que no chocará contra el planeta enano y contaminará con microbios y materiales tóxicos que potencialmente podría transportar desde la Tierra .

Algunos científicos querían enviar a Dawn a volar por otro objeto en el cinturón de asteroides, pero los funcionarios de la NASA optaron por mantener la nave espacial en Ceres, el objetivo principal de la misión. Los gerentes de la NASA tomaron una decisión similar el año pasado, extendiendo el tiempo de Dawn en Ceres hasta mediados de 2017 luego de que los científicos propusieran una maniobra de salida para enviar a la nave en una trayectoria para encontrarse con el asteroide Adeona.

Dawn continuará sus observaciones en Ceres hasta el final de su misión, prevista para la segunda mitad de 2018 cuando la sonda se quede sin combustible, dijo la NASA en el anuncio del jueves.

La nave espacial descenderá a altitudes más bajas que nunca, lo que podría llevarlo a menos de 120 millas (200 kilómetros) en una órbita elíptica en forma de huevo, dijo la NASA. La altitud más baja anterior de Dawn en Ceres fue de alrededor de 240 millas (385 kilómetros).

"Una prioridad de la segunda extensión de misión de Ceres es recopilar datos con el espectrómetro de rayos gamma y neutrones de Dawn, que mide el número y la energía de los rayos gamma y los neutrones", dijo la NASA en un comunicado. "Esta información es importante para comprender la composición de la capa superior de Ceres y la cantidad de hielo que contiene".

La cámara de enmarcado de Dawn y el espectrómetro de mapeo visible e infrarrojo también tomarán imágenes de luz visible de Ceres y medirán la composición de su superficie, observando partes de Ceres con mayor detalle que nunca antes.

Ceres es el objeto más grande en el cinturón de asteroides, una zona entre las órbitas de Marte y Júpiter. Midiendo alrededor de 590 millas (950 kilómetros) de ancho, Ceres tiene un 40 por ciento del tamaño de Plutón, pero comprende aproximadamente una cuarta parte de la masa total de los objetos en el cinturón de asteroides.

El planeta enano orbita al sol en una órbita ligeramente alargada, y alcanzará el punto más cercano al sol, llamado perihelio, en su año de 4.6 años en abril de 2018 a una distancia de alrededor de 238 millones de millas (383 millones de kilómetros). . Con su última extensión, Dawn observará a Ceres mientras se mueve a través del perihelio, lo que ayuda a los científicos a estudiar su débil atmósfera transitoria.

Los científicos creen que la calidez y la energía del sol pueden ayudar a excitar moléculas en la superficie de Ceres, como el hielo, y convertirlas en vapor, elevándolas por encima del planeta enano, produciendo una atmósfera enrarecida que puede crearse, disiparse y formarse nuevamente.

Los gerentes de misión celebraron el décimo aniversario del lanzamiento de Dawn el mes pasado. El despegue desde Cabo Cañaveral dio inicio a un viaje de 4,000 millones de kilómetros que llevó a Dawn a orbitar el asteroide Vesta, el segundo objeto más grande en el cinturón de asteroides, en 2011 y 2012, y luego a Ceres, a donde llegó a principios de 2015.

Ayudado por eficientes impulsores de iones, Dawn se convirtió en la primera misión en orbitar dos objetos en el sistema solar además de la Tierra y la Luna.

Tres de las cuatro ruedas de reacción de Dawn, que controlaban la orientación de la nave espacial, han fallado en el viaje, lo que requiere que dependa de cohetes de cohetes de combustible químico para apuntar. Los propulsores de iones con xenón todavía están disponibles para cambiar la órbita de Dawn.

Se suponía que la misión de Dawn terminaría en 2016, pero la NASA ahora ha concedido extensiones de dos años, y los controladores terrestres han implementado medidas de ahorro de combustible para mantener la misión más tiempo de lo esperado.

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