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💫¿Cómo se encuentra un cúmulo de estrellas?

¿Cómo se encuentra un cúmulo de estrellas? Fácil, simplemente cuente las estrellas

16 de noviembre de 2017



¿Cómo se encuentra un cúmulo de estrellas? Fácil, simplemente cuente las estrellas  Primer mapa del cielo de Gaia. Crédito: ESA / Gaia / DPAC. Agradecimiento: A. Moitinho y M.

Barros (CENTRA - Universidad de Lisboa), en nombre de DPAC En los últimos años del siglo XVIII, los astrónomos William y Caroline Herschel comenzaron a contar estrellas. William llamó a la técnica "medición de estrellas" y su objetivo era determinar la forma de nuestra galaxia.

Desde 1609, cuando Galileo alzó su telescopio hacia la neblinosa mancha de luz conocida como la Vía Láctea y vio que estaba compuesto de miríadas de estrellas tenues cuya luz se confundía, hemos sabido que hay diferentes números de estrellas en diferentes direcciones a lo largo de espacio. Esto significa que nuestra colección local de estrellas, el Galaxy, debe tener forma. Herschel se dispuso a descubrir cuál era esa forma.

Usó un gran telescopio, de seis metros y medio de largo, montado entre altos marcos de madera para barrer un gran círculo en el cielo que pasaba por la Vía Láctea en ángulo recto. Luego dividió este círculo en más de 600 regiones y contó o estimó el número de estrellas en cada una.

Con esta técnica simple, los Herschel produjeron la primera estimación de forma para el Galaxy. Avance rápido hasta el siglo XXI y ahora los investigadores usan recuentos de estrellas para buscar cúmulos estelares ocultos y galaxias satélite. Buscan regiones donde la densidad de estrellas se eleve más de lo esperado. Estos parches se llaman sobre densidades estelares.
En 1785, la pista circular de Herschel pasó cerca de la estrella más brillante en el cielo nocturno Sirius. Ahora, los científicos que extraen los primeros datos publicados de la nave espacial ESA Gaia han revisado esa área particular del cielo e hicieron un descubrimiento notable.

Han revelado un gran cúmulo de estrellas que podría haberse descubierto hace más de un siglo y medio si no hubiera estado tan cerca de Sirius.

El grupo fue descubierto por Sergey E. Koposov, luego en la Universidad de Cambridge (Reino Unido) y ahora en la Universidad Carnegie Mellon de Pensilvania (EE. UU.) Y sus colegas. Durante la última década, han estado buscando cúmulos de estrellas y galaxias satélite en varias encuestas. Era natural para ellos hacer esto con el primer lanzamiento de datos de la misión Gaia.

Gaia es la misión astrométrica de la Agencia Espacial Europea. Recopilando posiciones, brillo e información adicional para más de mil millones de fuentes de luz, sus datos permiten nada menos que la "medición de estrellas" más precisa jamás realizada.


Explicador de video: Cómo encontrar un cúmulo de estrellas. Crédito: ESA

En la actualidad, la laboriosa tarea de contar las estrellas es realizada por computadoras, pero los resultados todavía tienen que ser examinados por humanos. Koposov estaba peinando la lista de densidades cuando vio el grupo masivo. Al principio parecía demasiado bueno para ser verdad.

"Pensé que debía ser un artefacto relacionado con Sirius", dice. Las estrellas brillantes pueden crear señales falsas, denominadas artefactos, que los astrónomos deben tener cuidado de no confundir con las estrellas. Un primer artículo del equipo de Gaia incluso había discutido artefactos alrededor de Sirius usando un parche de cielo cercano al que Koposov estaba mirando.

A pesar de que siguió adelante y descubrió otra densidad excesiva que parecía prometedora, su mente seguía deseosa de volver a la primera. "Pensé, 'Eso es extraño, no deberíamos tener tantos artefactos de Sirius'. Así que fui y lo volví a ver. Y me di cuenta de que también era un objeto genuino ", dice.

Estos dos objetos fueron nombrados: Gaia 1 para el objeto ubicado cerca de Sirio, y Gaia 2, que está cerca del plano de nuestra Galaxia, y ambos fueron debidamente publicados. Gaia 1 en particular contiene suficiente masa para hacer miles de estrellas como el Sol, se encuentra a 15 mil años luz de distancia y se extiende a lo largo de 30 años luz. Esto significa que es un cúmulo estelar masivo.

Las colecciones de estrellas como Gaia 1 se llaman clusters abiertos. Son familias de estrellas que se forman todas juntas y luego se dispersan gradualmente alrededor de la Galaxia. Nuestro propio Sol muy probablemente se formó en un grupo abierto. Esas asambleas pueden contarnos sobre la historia de formación estelar de nuestra galaxia. Encontrar uno nuevo que pueda estudiarse fácilmente ya está dando sus frutos.

"La edad es de gran interés", dice Jeffrey Simpson, Observatorio Astronómico de Australia, que realizó observaciones de seguimiento con colegas que utilizan el telescopio anglo-australiano de 4 metros de clase en Siding Springs Observatory, Australia.
Identificando a 41 miembros del grupo, Simpson y sus colegas encontraron que Gaia 1 es inusual en al menos dos formas. En primer lugar, tiene alrededor de 3 mil millones de años. Esto es extraño porque no hay muchos conglomerados con esta edad en la Vía Láctea.

Normalmente, los cúmulos son más jóvenes que unos pocos cientos de millones de años, estos son los cúmulos abiertos, o más de 10 mil millones de años, son una clase distinta llamada cúmulos globulares, que se encuentran más allá del grueso principal de las estrellas de nuestra galaxia. Al ser de edad intermedia, Gaia 1 podría representar un puente importante en nuestro entendimiento entre los dos poblaciones



Gaia escanea el cielo. Crédito: B. Holl (Universidad de Ginebra, Suiza), A. Moitinho y M. Barros (CENTRA - Universidad de Lisboa), en nombre de DPAC

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