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💫¿Hay un análogo terrestre para Titán?

¿Hay un análogo terrestre para Titán?

Buscar la vida en los mares totalmente alienígenas de Titán podría comenzar con el propio lago de asfalto de la Tierra.

Por Kiona Smith | Publicado: lunes, 13 de noviembre de 2017


La región polar norte de Titán contiene lagos de hidrocarburos líquidos. Estos lagos podrían ser el lugar ideal para que la vida prospere en la luna helada, pero ¿podemos estudiar estos ambientes aquí en la Tierra?

NASA / Jet Propulsion Lab / USGS
Si alguna vez se preguntó cómo serían los lagos de hidrocarburos de Titán, un lago de asfalto en Trinidad podría ofrecer una respuesta parcial.

No es exactamente un lugar pintoresco: el alquitrán caliente fluye hacia la superficie, se enfría en una costra de mosaico y las burbujas de metano y dióxido de carbono aparecen en la superficie. Pero incluso aquí, la vida tiene un punto de apoyo. Dentro del burbujeante guiso de hidrocarburos, una colección de bacterias y arqueas se deleita con hidrocarburos pesados y exhala metano.

Este lugar no es un mar extraño, sino que se encuentra aquí mismo en la Tierra. Es Pitch Lake: un lago de asfalto formado a medida que la brea se filtra desde una falla en las profundidades de las islas de Trinidad y Tobago, mezclándose con barro y gases en el camino. Y puede ser lo más cercano que tenemos a un análogo terrestre para la vida y su hábitat en otro mundo, incluida la luna más grande de Saturno, Titán.

¿Pero qué tan buena es esta analogía?

Paisajes extraterrestres en la Tierra

Los astrobiólogos a menudo miran entornos extremos aquí en la Tierra para ver qué nichos puede ocupar la vida en otros mundos. Usan esos análogos para aprender dónde buscar vida en lugares como Marte, Europa o Encelado. Algunos, como el astrobiólogo de la Universidad Estatal de Washington Dirk Schulze-Makuch y sus colegas, han estudiado los microbios de Pitch Lake para saber si los microbios han desarrollado rasgos que también podrían ayudar a la vida en mundos ricos en hidrocarburos como Titán.



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La Brea Pitch Lake en La Brea, Siparia, Trinidad y Tobago, podría ofrecer un análogo terrenal para los lagos de hidrocarburos en Titán.
Grueslayer en Wikipedia

Pero la luna de Saturno, Titán, es un mundo tan extraño que incluso un lago de asfalto no es lo suficientemente extraño como para describirlo. Aunque Marte y Europa albergan entornos muy extremos, son esencialmente versiones de la misma geoquímica básica que se encuentra en la Tierra, comenzando con la presencia de agua líquida. En Titán, gracias a las frías temperaturas de la luna, el etano líquido y el metano forman sus mares y ríos, mientras que el hielo de agua se comporta más como roca. Ese no es un hábitat que puedes encontrar en cualquier parte de la Tierra.

"Lo más parecido que realmente puedo pensar son focos de depósitos de petróleo casi puros en la corteza de la Tierra que se habían aislado del agua porque estaban intercalados entre dos sedimentos impermeables, por ejemplo", dice el científico planetario de la Universidad de Cornell Jonathan Lunine.

Aunque Pitch Lake todavía no es lo suficientemente extraño como para ser un análogo apropiado para Titán, es lo más parecido que podemos obtener fuera de los confines de una simulación de laboratorio o computadora. "Es bastante difícil decir qué tan cerca de una analogía [es]. Quiero decir, no tenemos nada mejor, digámoslo así ", dice Schulze-Makuch.

Tanto el lago Pitch Lake como el de Titán son cuerpos de hidrocarburos en su mayoría líquidos, que contienen algunos componentes sólidos y aguanieve. Pero Pitch Lake contiene principalmente hidrocarburos más pesados como el asfalto, mientras que los compuestos más ligeros como el metano y el etano son más comunes en Titán. Y, por supuesto, el frío profundo de Titán está muy lejos de la calidez tropical de Trinidad. El mayor debate sobre el valor de Pitch Lake como análogo de Titán, sin embargo, se centra en el agua líquida presente en el primero, pero no en el segundo.

Pero Pitch Lake todavía puede tener algunas lecciones para enseñarnos dónde y cómo buscar la vida en un mundo tan extraño.



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