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💫Arreglando satélites en el espacio

Arreglando satélites en el espacio

La tecnología revolucionaria que transformará la industria espacial. Por Janice Cantieri | Publicado: jueves, 14 de diciembre de 2017



Los satélites que orbitan alrededor de la Tierra no se mantienen ni reaprovisionan de combustible, lo que limita sus capacidades y puede desperdiciar dinero y materiales. Pero ¿y si pudiéramos ponerlos en órbita?

Imagen
Foto de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos
Cuando los satélites multimillonarios que funcionan con nuestros servicios de comunicaciones, GPS, radio y televisión funcionan mal o se quedan sin combustible, se retiran. Dependiendo de su proximidad a la Tierra, se vuelan hacia la atmósfera para quemarse o se propulsan a una región a más de 23,600 millas (38,000 kilómetros) de distancia, conocida como la órbita del cementerio, donde los restos del satélite no representarán una amenaza para la atmósfera. otra nave espacial.

El problema con este sistema es que la tecnología a bordo del satélite puede estar funcionando, pero todo se descarta con la nave espacial simplemente porque las reparaciones o el reabastecimiento de combustible no son posibles.

"No hay otra área de actividad humana donde construyamos algo que valga medio quinientos millones de dólares o mil millones de dólares, y nunca más lo veamos, nunca lo arregles, y nunca lo actualices", dice Gordon Roesler, gerente de programa en el Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa de los Estados Unidos (DARPA). "Esto se trata de cambiar eso".

Hacer reparaciones en el espacio

Afortunadamente, la robótica avanzada a bordo de los nuevos proyectos de servicio satelital tiene la intención de reducir el número de satélites que enfrentan este tipo de retiro prematuro. El mantenimiento de la nave espacial puede reparar, reposicionar y repostar satélites utilizando brazos robóticos, y eventualmente podrá ensamblar satélites completamente en el espacio.

El servicio por satélite podría eliminar la necesidad de que los gobiernos y las empresas inviertan millones, y a veces miles de millones, en el diseño, la construcción y el lanzamiento de un satélite de reemplazo cada vez que se necesiten reparaciones o combustible. El servicio también cumpliría una función de seguridad nacional, ya que muchos satélites gubernamentales transmiten información crítica que no debe ser alterada. La tecnología incluso tiene el potencial de ayudar a los humanos a llegar a Marte.

El gobierno de los Estados Unidos está trabajando con Space Systems Loral (SSL), un fabricante de satélites comerciales con sede en Palo Alto, California, para desarrollar tecnología para dos proyectos distintos de servicio satelital.

En primer lugar, DARPA está trabajando con SSL en el programa Servicio robótico de satélites geosincrónicos (RSGS), para el cual Roesler es el administrador del programa. DARPA y SSL buscan desarrollar y demostrar tecnologías que permitan la inspección cooperativa y el servicio de satélites en órbita geosincrónica (GEO): una órbita a gran altitud a unas 22,300 millas (36,000 km) sobre la Tierra donde operan muchos satélites de comunicaciones gubernamentales y comerciales. Se espera que este esfuerzo conjunto reduzca radicalmente el riesgo y el costo de operar en GEO.

SSL también está trabajando en la misión Restore-L de la NASA, que demostrará la tecnología de servicio para naves espaciales en órbita baja de la Tierra entre 99 y 1.200 millas (160 y 1.900 km). Aquí es donde se encuentran la Estación Espacial Internacional (EEI), el Telescopio Espacial Hubble y muchos satélites de observación e investigación de la Tierra.
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El Telescopio Espacial Hubble y la Estación Espacial Internacional son los únicos dos objetos en órbita alrededor de la Tierra que han recibido reparaciones y mejoras.
NASA
Muchos beneficiarios



La NASA considera que el servicio robótico es una forma de prolongar la vida útil de los satélites, así como la oportunidad de realizar actualizaciones más frecuentes de la tecnología que ya se encuentra en el espacio. La agencia también prevé una industria de servicios de satélites comerciales robusta de los EE. UU., Que tiene la intención de ayudar a comenzar compartiendo las tecnologías de servicio satelital con las compañías interesadas. Además, la NASA tiene la intención de utilizar las tecnologías de servicio satelital que está desarrollando actualmente para conducir misiones de exploración, como el Viaje a Marte, y el futuro ensamblaje en el espacio de grandes observatorios que pueden ayudar en la búsqueda de vida fuera de la Tierra.

"El espacio es una infraestructura crítica para todos nosotros hoy en día, y es algo de lo que a menudo nos olvidamos porque es la 'infraestructura invisible'. Vemos las carreteras, la electricidad y el agua. Vemos todas estas infraestructuras, no vemos el espacio ", dice Steve Oldham, vicepresidente sénior de desarrollo de negocios estratégicos de SSL. "Pero el espacio ahora es crítico [para] GPS, pronóstico del tiempo, recopilación de noticias, televisión ... pero es la única infraestructura que tenemos que no recibe servicio. Es una cultura de usar y tirar ".

Oldham cree que el servicio eventualmente se convertirá en una operación diaria en el espacio. Y una vez que se convierta en rutina, permitirá a los gobiernos y compañías lanzar comunicaciones o naves espaciales de exploración en partes para que los robots se reúnan en el espacio.

Conoce a Restore-L (plata), una nave espacial capaz de reparar de forma robotizada satélites (oro) en órbita.

NASA

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