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💫Cómo viajan los exploradores el invierno en Marte

Cómo viajan los exploradores el invierno en Marte

Atrapar la luz solar preciosa requiere una planificación precisa para maximizar las capacidades y la seguridad del rover.

Por Alison Klesman | Publicado: martes, 26 de diciembre de 2017


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Una vista simulada del Opportunity Mars Exploration Rover de la NASA en Endurance Crater, cerca de donde pasará este invierno.

NASA / JPL-Caltech / Cornell
Los días de invierno más cortos y fríos se están acercando para aquellos que viven en el hemisferio norte de la Tierra. Pero en Marte, el rover Opportunity ya se encuentra en medio del invierno doblemente largo del planeta rojo en su hemisferio sur, con el período de menos luz solar que ha pasado en octubre y noviembre. Durante los inviernos en Marte, el rover debe confiar en una estrategia inteligente que emplea inclinar sus paneles solares hacia el norte para maximizar la energía para su misión en curso.

Marte, como la Tierra, está inclinado en su eje de rotación con respecto a su órbita alrededor del Sol. Su inclinación es de aproximadamente 25 grados, mientras que la Tierra está inclinada unos 23.5 grados, por lo que los dos planetas experimentan temporadas similares, pero Marte, con su año de 1.88 años terrestres, tiene estaciones que duran casi el doble. Eso hace que la planificación para la adquisición de energía (a través de paneles solares) y su uso (a través de la conducción y recolección de datos) sea esencial durante la temporada de invierno, cuando la luz solar es escasa y el Sol toma el camino del norte desde el punto de vista del rover. Para obtener el poder para las tareas necesarias para la misión, el explorador debe inclinarse hacia el norte para atrapar la mayor cantidad de luz solar posible durante la larga temporada invernal.

Opportunity está explorando un valle conocido como "Perseverance Valley" en el borde occidental del Endurance Crater. Ha estado allí durante unos cinco meses, y la ubicación lo coloca en un lugar ideal para atrapar al sol del norte. Cuando se detiene para recolectar valiosos fotones en sitios planificados llamados "nenúfares", el explorador se toma el tiempo de explorar el área inmediata, estudiando las rocas a lo largo del borde del cráter e imaginando el valle con gran detalle.



Una tormenta de polvo marciana de 2007 capturada desde arriba por el instrumento Mars Color Imager en el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. Tales tormentas pueden cubrir los rovers, y sus paneles solares, en polvo. La próxima temporada de tormenta de polvo se espera para 2018.
NASA / JPL-Caltech / MSSS

La energía disponible para un rover de Marte basado en energía solar depende de algo más que la posición del Sol y la duración del día marciano. También depende de la condición de los paneles solares, que pueden cubrirse fácilmente con el polvo levantado por los vientos diarios y durante las tormentas. A veces esos vientos acumulan polvo en los paneles, lo que limita su capacidad de absorber la luz solar. Otras veces, los vientos limpian los paneles, revelando una superficie lisa para aumentar las capacidades de recolección de energía del rover.

Actualmente, los paneles de Opportunity son relativamente limpios, pero hay una temporada potencial de tormenta de polvo que se aproxima el próximo año, por lo que los planificadores de la misión se mantienen optimistas pero atentos. "Si los paneles solares de Opportunity siguen siendo limpiados como lo han hecho recientemente, ella estará en una buena posición para sobrevivir a una gran tormenta de polvo. Han pasado más de 10 años terrestres desde la última y debemos estar atentos ", dijo Jennifer Herman, quien dirige el equipo de operaciones del subsistema de energía de Opportunity en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en un comunicado de prensa.

El próximo enero marcará el 14º (año terrestre) aniversario de los vehículos exploradores Opportunity y Spirit, diseñados para durar unos tres meses. En cambio, Opportunity sigue siendo fuerte, aunque Spirit se quedó atrapado en una trampa de arena y no pudo inclinarse hacia el norte durante su cuarto invierno en 2009. La misión de Spirit finalmente finalizó en mayo de 2011, pero Opportunity persiste, al igual que el rover Curiosity, que no Depende de la energía solar, pero en cambio tiene un generador termoeléctrico de radioisótopos para proporcionar energía.



Una vista de "Perseverance Valley", que Opportunity ahora está explorando.
NASA / JPL-Caltech / Cornell / Arizona State Univ.

Por ahora, Opportunity continuará "saltando" de la plataforma de lirios a la plataforma de lirios, explorando el valle en busca de pistas sobre cómo se formó, y si el agua (y la cantidad) estaba involucrada. Su objetivo final es el fondo del valle, pero ese es un área sin nenúfares disponibles para absorber la luz del sol en invierno, por lo que tendrá que esperar a que cambien las estaciones.

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