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💫En la búsqueda de vida más allá de la Tierra


Abarcando disciplinas en la búsqueda de vida más allá de la Tierra


13 de diciembre de 2017

Fuente: NASA / Goddard Space Flight Center

Resumen: Después de una fiebre del oro de los descubrimientos de exoplanetas, el siguiente paso en la búsqueda de vida es determinar cuál de los exoplanetas conocidos son candidatos adecuados para la vida - y para ello, un enfoque interdisciplinario es esencial.
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HISTORIA COMPLETA




Una ilustración de Kepler-186f, el primer planeta del tamaño de la Tierra descubierto dentro de la zona habitable de una estrella. Los científicos ahora saben de miles de exoplanetas, pero nuestro conocimiento es limitado porque aún no podemos verlos directamente.

Crédito: NASA Ames / Instituto SETI / JPL-Caltech

La búsqueda de la vida más allá de la Tierra está generando una oleada de creatividad e innovación. Después de la fiebre del oro del descubrimiento de los exoplanetas en las últimas dos décadas, es hora de abordar el siguiente paso: determinar cuáles de los exoplanetas conocidos son candidatos adecuados para la vida.

Los científicos de la NASA y dos universidades presentan nuevos resultados dedicados a esta tarea en los campos que abarca la astrofísica, ciencias de la Tierra, heliofísicas y la ciencia planetaria - demostrando cómo un enfoque interdisciplinario es esencial para encontrar vida en otros mundos - en la reunión de la caída American Geophysical Union el 13 de diciembre de 2017, en Nueva Orleans, Louisiana.

"La propiedad inmobiliaria potencialmente habitable en el universo se ha expandido enormemente", dijo Giada Arney, una astrobióloga del Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA en Greenbelt, Maryland. "Ahora sabemos de miles de exoplanetas, pero lo que sabemos sobre ellos es limitado porque todavía no podemos verlos directamente".

Actualmente, los científicos dependen principalmente de métodos indirectos para identificar y estudiar exoplanetas; tales métodos pueden decirles si un planeta es parecido a la Tierra o qué tan cerca está de su estrella madre. Pero esto aún no es suficiente para decir si un planeta es verdaderamente habitable o adecuado para la vida; para esto, los científicos deben ser capaces de observar exoplanetas en última instancia.

Los diseños de instrumentos de imágenes directas y misiones están en marcha, pero mientras tanto, explicó Arney, los científicos están progresando con las herramientas que ya tienen a su disposición. Están construyendo modelos computacionales para simular cómo se verían los planetas habitables y cómo interactuarían con sus estrellas madre. Para validar sus modelos, están buscando planetas dentro de nuestro propio sistema solar, como análogos para los exoplanetas que algún día podamos descubrir. Esto, por supuesto, incluye a la Tierra misma, el planeta que conocemos mejor y el único que sabemos que es habitable.

"En nuestra búsqueda de vida en otros mundos, es importante que los científicos consideren los exoplanetas desde un sentido holístico, es decir, desde la perspectiva de múltiples disciplinas", dijo Arney. "Necesitamos estos estudios multidisciplinarios para examinar exoplanetas como los complejos mundos formados por múltiples procesos astrofísicos, planetarios y estelares, en lugar de solo puntos distantes en el cielo".

Estudiando la Tierra como un Exoplaneta

Cuando los humanos comiencen a recolectar las primeras imágenes directas de exoplanetas, incluso la imagen más cercana aparecerá como un puñado de píxeles. ¿Qué podemos aprender acerca de la vida planetaria a partir de un puñado de píxeles?

Stephen Kane, un experto exoplanetas de la Universidad de California, Riverside, ha llegado con una forma de responder a esta pregunta utilizando la cámara de imagen policromática Tierra de la NASA a bordo del Observatorio Nacional Oceánica y Clima de Espacio Profundo de la Atmósfera, o DSCOVR. Kane explicó que él y sus colegas toman las imágenes de alta resolución de DSCOVR, generalmente usadas para documentar los patrones climáticos globales de la Tierra y otros eventos relacionados con el clima, y las degradan hasta imágenes de solo unos pocos píxeles de tamaño. Kane ejecuta las imágenes DSCOVR a través de un filtro de ruido que intenta simular la interferencia esperada de una misión de exoplanetas.

"Desde tan solo un puñado de píxeles, tratamos de extraer tanta información que sabemos sobre la Tierra como podamos", dijo Kane. "Si podemos hacerlo con precisión para la Tierra, podemos hacer esto para planetas alrededor de otras estrellas".

DSCOVR toma una foto cada media hora y ha estado en órbita durante dos años. Sus más de 30,000 imágenes son, de lejos, el registro continuo más largo de observaciones de disco completo desde el espacio en existencia. Al observar cómo el brillo de la Tierra cambia cuando la mayoría de la tierra está a la vista en comparación con la mayor parte agua, Kane ha sido capaz de realizar ingeniería inversa de albedo, oblicuidad, la tasa de rotación de la Tierra e incluso la variación estacional - algo que aún no se ha medido directamente de exoplanetas - todo lo cual podría influir en la capacidad de un planeta para mantener la vida.

Buscando otras venus

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