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💫Los experimentos llevan a Encelado a la Tierra

Los experimentos de ventilación hidrotermal llevan a Encelado a la Tierra

HISTORIA DE CHARLES Q. CHOI

11 de diciembre de 2017 Astronomy Now

Historia cortesía de la revista Astrobiology.




La luna de Saturno, Encelado, tiene un océano debajo del hielo, y en la interfaz entre el océano y el núcleo rocoso, las fuentes hidrotermales podrían ser un caldo de cultivo para la química prebiótica. Crédito: NASA / JPL / Space Science Institute
Los experimentos de laboratorio en la Tierra ahora pueden simular las condiciones bajo las cuales la vida podría emerger en la luna de Saturno Encelado, así como otros mundos helados alienígenas, según una nueva investigación publicada en la edición de septiembre de 2017 de la revista Astrobiology.

Dado que hay vida virtualmente donde hay agua en la Tierra, los investigadores que buscan vida alienígena a menudo se enfocan en planetas en las zonas habitables de estrellas, que son las regiones alrededor de estrellas donde es lo suficientemente cálido para que los mundos posean agua en sus superficies. Sin embargo, en las últimas décadas, los científicos han encontrado cada vez más evidencia de océanos -y, potencialmente, de vida- ocultos bajo las costras heladas de lugares como las lunas de Júpiter Europa, Ganimedes y Calisto, y las lunas de Saturno Encelado y Titán.

En la Tierra, a menudo se cree que la vida se originó cerca de los respiraderos hidrotermales, que incluyen aguas termales en la tierra, así como fisuras cerca de los volcanes submarinos. Muchas investigaciones han sugerido que las lunas heladas también podrían albergar respiraderos hidrotermales activos en sus fondos oceánicos. Enceladus es de particular interés porque los datos de la nave espacial Cassini de la NASA sugieren que hay actividad dentro de su océano que involucra temperaturas que exceden los 90 grados Celsius (194 grados Fahrenheit), lo que a su vez insinúa el calentamiento geotérmico por los respiraderos hidrotermales.

Actualmente, muchos grupos de científicos están simulando experimentalmente la química prebiótica, las reacciones químicas que pueden llevar a la vida, en todo tipo de entornos potenciales, incluidos respiraderos hidrotermales, que se encuentran en la Tierra joven y en otros mundos como Encelado.

"La Tierra primitiva cuando comenzó la vida era un planeta tan diferente al de la Tierra que conocemos hoy, y las muestras de roca de esa época son escasas o inexistentes", dice la autora principal del estudio, Laurie Barge, astrobióloga del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. . "Podemos aprender mucho sobre el último ancestro común de la vida estudiando la vida moderna, pero para comprender cómo funcionó originalmente el camino de la geoquímica a la bioquímica, no tenemos más remedio que simular la Tierra primitiva en el laboratorio".

Dado que los investigadores están simulando experimentalmente la química prebiótica de la Tierra, "¿por qué no Encelado u otros mundos oceánicos?", Dice Barcaza. "Es genial que en el laboratorio tengamos la capacidad de hacer experimentos que sean pequeños microambientes de lugares que serían extremadamente difíciles, si no imposibles, de visitar o muestrear, como el océano primitivo de la Tierra hace cuatro mil millones de años, o el minerales que podrían estar formándose en el lecho marino de Encelado hoy ".

Reacciones químicas

Un conjunto de actividades que podrían tener lugar en los sistemas de ventilación hidrotérmica de mundos helados, y que los científicos están simulando, son reacciones entre el agua y la roca. Por ejemplo, en la serpentinización, el agua hidrotermal reacciona con el mineral olivino en la corteza oceánica. La serpentinización introduce sustancias químicas en el agua que, cuando reaccionan con el agua de mar, pueden formar estructuras similares a las de las chimeneas que, en la Tierra, podrían haber concentrado materiales orgánicos para que pudiera surgir la vida.

Para simular las reacciones químicas que pueden ocurrir entre el agua y la roca en mundos como Europa y Encelado, diferentes grupos de investigadores están utilizando los llamados "reactores hidrotermales". Estos involucran dos tanques presurizados, uno que contiene fluido hidrotermal simulado, el otro océano simulado agua. En estos experimentos, los líquidos fluyen más allá de un lecho que contiene una variedad de minerales, como rocas volcánicas sintéticas. Los científicos luego pueden analizar los productos químicos en estos fluidos para buscar signos de reacciones específicas.



Chimenea hidrotermal de sulfuro de hierro precipitada en simulación de laboratorio de un respiradero en un mundo oceánico como Enceladus. Crédito: Laurie Barge

Lee Mas: https://astronomynow.com/2017/12/11/hydrothermal-vent-experiments-bring-enceladus-to-earth/

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