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💫Las estrellas masivas son más comunes que lo que se pensaba anteriormente

Las estrellas de tamaño grande pueden ser más comunes de lo que se pensaba anteriormente

Por Charles Q. Choi, colaborador de Space.com | 4 de enero de 2018 a las 02:05 p. M. ET



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Las estrellas de tamaño grande pueden ser más comunes de lo que se pensaba anteriormente

La Nebulosa de la Tarántula, ubicada a unos 180,000 años luz de la Tierra en la galaxia vecina conocida como la Gran Nube de Magallanes, alberga estrellas con las mayores masas detectadas hasta el momento. Una nueva investigación que examina esta nebulosa sugiere que las estrellas masivas son incluso más comunes de lo que se pensaba.

Crédito: NASA, ESA y F. Paresce (INAF-IASF), R. O'Connell (U. Virginia), y el Comité de Supervisión Científica del WFC3 del HST 

Las pesadas estrellas hasta cientos de veces la masa del sol puede ser más abundante de lo que se pensaba, encuentra un estudio reciente.

Estos hallazgos sugieren que los agujeros negros y otros restos exóticos de estrellas masivas muertas también pueden ser más comunes de lo que se sospechaba anteriormente, y que las estrellas gigantes podrían haber desempeñado un papel más importante en la evolución del universo de lo que se había predicho previamente.

Los astrónomos saben desde hace mucho tiempo de las estrellas que tienen más de 10 veces la masa del sol. La estrella más masiva actualmente conocida, R136a1, es aproximadamente 300 veces la masa del sol.

Las estrellas masivas están detrás de muchos de los eventos más dramáticos y objetos exóticos en el universo. Por ejemplo, cuando las estrellas masivas mueren, lo hacen en arrebatos conocidos como supernovas, que pueden eclipsar brevemente a todas las otras estrellas en las galaxias de las estrellas masivas. Además, los remanentes de las supernovas pueden incluir agujeros negros y estrellas de neutrones. [Fotos de supernova: grandes imágenes de explosiones de estrellas]

Además, las estrellas masivas han jugado un papel importante en la evolución del universo. Por ejemplo, las estrellas son en última instancia la fuente de los "metales" del cosmos -lo que los astrónomos llaman elementos más pesados ​​que el helio- y las estrellas masivas en particular contribuyen en gran medida a forjar estos "metales", el autor principal del estudio, Fabian Schneider, astrofísico de la Universidad de Oxford en Inglaterra, le dijo a Space.com.

Además, las estrellas masivas poseen más combustible que las estrellas más pequeñas, por lo que se calientan más, lo que genera una potente radiación y fuertes vientos de partículas cargadas que pueden influir en el destino de las galaxias. Los trabajos anteriores sugerían que dicha radiación desempeñaba un papel clave en "la época de la reionización", cuando el universo emergió de su edad oscura.



Justo después del Big Bang, el universo era un estofado caliente de iones en rápida expansión, o partículas cargadas eléctricamente. Aproximadamente 380,000 años más tarde, estos iones se enfriaron en gas hidrógeno neutro. El universo permaneció oscuro hasta que la gravedad atrajo la materia hacia las primeras estrellas. La intensa luz ultravioleta de esta época provocó que este turbio hidrógeno neutro se ionizara, y el gas se ha mantenido en ese estado desde ese momento. Una vez que el universo se reionizó, la luz podría viajar libremente a través del espacio.

Sin embargo, determinar con exactitud la importancia de las estrellas masivas para esa transformación ha resultado complicado debido a la dificultad de su estudio. Una razón para esto es que las estrellas masivas son relativamente raras: las estrellas de menor masa son más comunes que las estrellas de mayor masa, dijo Schneider. Otra razón es que las estrellas masivas tienen vidas mucho más cortas que las estrellas de menor masa, agregó, porque las estrellas masivas se calientan, pasan rápidamente por el combustible y mueren jóvenes. Por ejemplo, si bien el sol tiene alrededor de 4,6 mil millones de años y se espera que dure otros 5 mil millones de años más o menos, las estrellas más masivas pueden tener una vida útil de solo unos pocos millones de años.

Para arrojar luz sobre las vidas y muertes de estrellas masivas, Schneider y sus colegas se enfocaron en la Nebulosa de la Tarántula, ubicada a unos 180,000 años luz de la Tierra en la galaxia vecina conocida como la Gran Nube de Magallanes. Esta nebulosa alberga las estrellas con las mayores masas detectadas hasta la fecha, incluida R136a1. [La nebulosa de la tarántula se desploma en la impresionante imagen del telescopio Hubble]

Los científicos utilizaron el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral en Chile para analizar las masas y edades de alrededor de 800 estrellas masivas en la Nebulosa de la Tarántula. Esta área, también conocida como 30 Doradus o 30 Dor, es la región de formación estelar más grande en el universo cercano que los astrónomos pueden analizar con gran detalle, dijo Schneider. A más de 1,000 años luz de ancho, si estuviese solo a unos 1.300 años luz de distancia, como lo es la Nebulosa de Orión local, sería tan ancha como 60 lunas llenas y brillaría lo suficiente como para proyectar sombras en la Tierra.

Los investigadores observaron estrellas de más de 30 masas solares, descubriendo que alrededor de un 30 por ciento más de ellas nacieron en la nebulosa de lo que predecirían los modelos de formación estelar de larga data. Esta discrepancia crece a mayor escala, dijeron los investigadores.

"Una vez que nos dimos cuenta de que 30 Dor alberga muchas más estrellas masivas de lo que se pensaba anteriormente, nos quedamos desconcertados y pensamos que habíamos hecho algo mal", dijo Schneider. "Yo diría que esto fue hasta cierto punto un hallazgo casual mientras estábamos apuntando a otras preguntas".

Leer Mas: https://www.space.com/39282-heavyweight-stars-more-common-than-thought.html
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